Patreón se ha convertido en un salvavidas para los creadores de juegos raros y alternativos

Patreón se ha convertido en un salvavidas para los creadores de juegos raros y alternativos

En diciembre de 2018, Cardboard Computer, el trío detrás del culto Lynchian que llegó a la Ruta Cero de Kentucky, se unió a Patreon. Ben Babbitt, Jake Elliott y Tamas Kemenczy tomaron la decisión, en parte, de aliviar los desafíos financieros que afectaban a las etapas finales del proyecto. «Ha sido difícil seguir haciendo el trabajo que hacemos en el contexto de un flujo de ingresos muy impredecible», dice Babbitt, el compositor y diseñador de sonido del juego. «Nunca hemos dado prioridad a las relaciones públicas y nunca hemos tenido el ancho de banda para ser estratégicos en cuanto a la comercialización o el mantenimiento del interés durante el período de desarrollo».

El giro de Cardboard Computer hacia la plataforma de financiación colectiva basada en la membresía es sorprendente, tanto porque Kentucky Route Zero ha cosechado una cálida respuesta del público como porque Annapurna Interactive, un editor con una influencia definitiva, está a punto de lanzar las próximas versiones del juego para la consola. Pero la aventura episódica que explora la deuda, la mitología griega y los rincones olvidados de América nunca ha sido un proyecto sencillo. Sus discretos capítulos, el primero de los cuales se publicó en 2013, no han hecho más que aumentar la complejidad y el detalle. Con un alcance ampliado y un equipo que no cambia, el tiempo entre lanzamientos se ha extendido naturalmente, extendiendo los límites de los ingresos generados a través de las ventas del juego. Su último episodio vio la luz en 2016, mientras que el tan esperado último episodio está siendo ayudado a cruzar la línea de meta por el generoso apoyo de los fans del juego.

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El equipo que está detrás de Kentucky Route Zero no es el primer estudio que utiliza la plataforma de crowdfunding, que también apoya a artistas y creadores de otras industrias. Kitty Horrorshow ha estado distribuyendo sus autoproclamadas «ciudades encantadas» a través de Patreon desde 2015, mientras que Puppet Combo, el desarrollador detrás de horribles títulos de horror pulp como Feed me, BILLY! se inscribió en 2017. Rebecca Cordingley comenzó a utilizar sus servicios ese mismo año para ayudar a financiar el simulador de vida Ooblets, que es mucho más completo.

Incluso desde que Kentucky Route Zero fue lanzado por primera vez en 2013, el panorama de los videojuegos, independientes o no, ha cambiado inconmensurablemente. El vapor ha crecido hasta el punto de convertirse en un monopolio de facto para los títulos de PC, y su tienda, en su mayor parte automatizada, se ocupa de un número cada vez mayor de juegos (sólo recientemente ha habido un desafío significativo a su posición por parte de la Epic Games Store). Los videojuegos de éxito han crecido de forma constante, aunque en menor número, con títulos como Fornite y Red Dead Redemption 2 que exigen más tiempo y atención que nunca. Con la inminente llegada de los servicios de streaming y suscripción como Google Stadia y Apple Arcade que potencialmente señalan un cambio más en la forma en que valoramos los juegos, la posición de los creadores de juegos independientes puede llegar a ser más precaria.

Patreón se ha convertido en un salvavidas para los creadores de juegos raros y alternativos>Turismo del Lejano Futuro por Connor Sherlock

No está claro si Patreon ofrece una solución completa o un remedio provisional para los creadores de juegos que se enfrentan al panorama actual. Lo que sí ofrece de forma inequívoca es la infraestructura de negocio para que los creadores implementen un modelo de financiación por suscripción de fans. Las comunidades que rodean a los artistas y su trabajo pueden aparecer a menudo difundidas en línea, particularmente porque los foros han dado paso a plataformas de medios sociales más amplias. Patreón centraliza la comunicación entre los creadores y los fans, proporcionando a los creadores un medio para monetizar el apoyo y la buena voluntad.

Tomemos el Colectivo Sokpop por ejemplo. Los seguidores pueden optar por dar al moderno cuarteto de videojuegos holandés 3 dólares a cambio de dos nuevos juegos cada mes, mientras que los niveles de precios más altos ofrecen acceso exclusivo a las betas e incluso a los códigos fuente de sus juegos. Para los pequeños estudios que trabajan en grandes proyectos como Cardboard Computer y Bay 12 Games, el creador del juego de estrategia Dwarf Fortress, notoriamente complejo y gratuito, los aficionados apoyan la creación continua de una obra que les interesa.

«Es consistente cada mes y ayuda a pagar algunas de mis cuentas».

«Aunque no tengo un gran número de suscriptores, es constante cada mes y me ayuda a pagar algunas de mis cuentas», dice Connor Sherlock, el creador del juego alternativo detrás de The Walking Simulator A Month Club, que en la actualidad cuenta con el apoyo de 80 clientes por un total de 299 dólares. Aunque sus inquietantes simuladores de caminata terminan finalmente en itch.io, una tienda digital similar a Steam, aunque orientada a juegos experimentales, esto raramente coincide con sus ingresos en Patreon. Los ingresos de itch.io fluctúan, dependiendo del tráfico generado por las noticias que cubren su trabajo. Babbitt también acoge con agrado la consistencia que aporta el Patreon de Cardboard Computer, ya que sus 1.870 dólares mensuales demuestran una contribución inestimable a las operaciones diarias del estudio y a las costosas licencias de software. «Ciertamente no es el punto en el que se traduce en ingresos personales», dice. «Pero está apoyando al estudio».

Babbitt acoge con agrado la medida en que Patreón ofrece un sitio de interacción entre el artista y el fanático a través de comentarios, entradas en el blog e invitaciones para ver transmisiones exclusivas. «Hay una falta inherente de comunidad alrededor de la Kentucky Route Zero, que ha estado en desarrollo durante tanto tiempo y está hecha por tres personas que viven todas en ciudades diferentes», dice. «Así que el simple hecho de tener un recordatorio consistente de que hay gente ahí fuera que se preocupa por lo que estamos haciendo es un gran positivo». Los diferentes niveles de soporte de Cardboard Computer también carecen de las campanas y silbidos de, digamos, Sokpop, un enfoque que coincide con las esperanzas de Babbitt de que Patreon se vuelva menos transaccional y se centre en contenidos exclusivos.

Patreón se ha convertido en un salvavidas para los creadores de juegos raros y alternativos>Ruta Cero de Kentucky por ordenador de cartón

Patreón es raramente el único flujo de ingresos de un creador. Los tres miembros de Cardboard Computer han asumido otros trabajos en varias etapas del proyecto. Babbitt realizó una gira por Europa con el artista indie folk Weyes Blood en 2016 y recientemente ha escrito partes de cuerda para el próximo disco de Angel Olsen, mientras que Elliott ha enseñado en la Escuela del Instituto de Arte de Chicago, donde el grupo se reunió como estudiantes. Sherlock, por su parte, hace sus manualidades con sus simulaciones de caminata los domingos cuando no está trabajando como administrador de la Fuerza de Ventas en Londres, su viaje de dos horas deja poco tiempo para hacer juegos durante las tardes de la semana.

Kitty Horrorshow dice que su objetivo mensual de 1.000 dólares significa que puede pagar el alquiler, pero también «comprar ropa, libros, extensiones de software» mientras sigue guardando algo de dinero para los impuestos. Los Juegos de la Bahía 12 podrían ganar 7.561 dólares mensuales en Patreón, pero los hermanos anunciaron planes a principios de este año para llevar su juego de 13 años a Steam para ayudar a financiar el tratamiento médico de un miembro de la familia. Patreón no está permitiendo estilos de vida lujosos, sino que simplemente permite a los creadores de juegos alternativos continuar su trabajo, a veces a poco más de un nivel de subsistencia.

«Me acerco a ellos más como una obra de escultura o una pintura de paisaje.»

La fiabilidad de Patreon, particularmente cuando se compara con las prácticas infames y opacas de Steam, no debe ser subestimada. En octubre de 2018, Steam realizó un cambio en un algoritmo de descubrimientos sin informar primero a los desarrolladores, lo que dio lugar a que algunos juegos experimentaran una enorme caída en el tráfico. Luego, en junio de este año, lo que parecía ser un error de redacción por parte de Steam dio lugar a la eliminación masiva de los juegos de la lista de deseos. Es tentador leer tales fallos como un resultado natural del monopolio de Steam, la plataforma disfruta curiosamente de pocas consecuencias aparte de las noticias negativas porque, bueno, todo el mundo necesita usarla.

Jim Rossignol, fundador de Big Robot, el estudio detrás de Sir, You Are Being Hunted y The Signal From Tölva, ve tales eventos como indicativos de la comunicación desigual de Steam. «A veces habrá notificaciones en los foros de desarrolladores pero otras veces sólo estarán tirando de palancas y viendo qué pasa», dice. «Sólo vemos las consecuencias».

Patreón se ha convertido en un salvavidas para los creadores de juegos raros y alternativos>Sunset Spirit Steel de Kitty Horrorshow

Steam también podría ser una plataforma inapropiada para aquellos cuyo trabajo no encaja perfectamente en su filosofía de juegos. «Siempre ha sido una tienda orientada a lo que vende», explica Rossignol, que logró el éxito con Sir, You Are Being Hunted en los primeros días de Early Access. «Han sido muy, i vendes bien, entonces vendes bien$0027, y eso se convierte en algo que se cumple por sí mismo». Pero la dependencia de Steam de los algoritmos así como de las revisiones de los usuarios es quizás desalentadora para los desarrolladores como Connor Sherlock que están haciendo trabajos voluntariamente extraños, a menudo sin pulir y no comerciales. «Si estoy haciendo un juego una vez al mes, tengo que cortar mucho», dice. «A menudo no tienen menús de pausa y los abordo más como una obra de escultura o un cuadro de paisaje». Los juegos de Patreón no son en absoluto juegos de historia, acción o habilidad».

La presión de los servicios de streaming de videojuegos y de suscripción, como Apple Arcade y Google Stadia, podría suponer una nueva agitación, cambiando el énfasis de las transacciones puntuales a un servicio similar a Spotify. Mirando a la industria musical como una posible guía para el desarrollo, la plataforma musical de Spotify que domina el mercado – que paga entre 0,006 y 0,0084 dólares a los artistas por streaming – ha, junto con empresas como Apple Music y otras, esencialmente ahuecado los ingresos de muchos artistas. Las consecuencias han sido que notables músicos independientes como Zola Jesus y Amanda Palmer han recurrido a Patreon como medio de ingresos.

Por ahora, la plataforma es una fuente de ingresos estable, pero podría no ser a largo plazo

Por el momento, tanto Apple como Google parecen estar remunerando generosamente a los estudios y editores con los que trabajan. Pero para todos los demás que no forman parte de ese grupo de élite, las cosas podrían no ser tan halagüeñas. Mirando hacia el futuro, puede que no sólo sean los creadores de juegos independientes los que utilicen Patreon, sino también los creadores más establecidos, los estudios e incluso los editores -al menos aquellos con una base de fans considerable a los que recurrir- que están excluidos de lo que podría ser un club de streaming exclusivo.

Además de este potencial para aumentar la competencia en el servicio, los comentarios del CEO de Patreon, Jack Conte, podrían ser igualmente preocupantes para los fabricantes de videojuegos que utilizan la plataforma. «La realidad es que Patreon necesita crear nuevos negocios, nuevos servicios y nuevas líneas de ingresos para construir un negocio sostenible», dijo en febrero, justo antes de que la plataforma aumentara el recorte de las suscripciones mensuales del 5 al 8 por ciento para los que están en su plan Pro. No está claro qué significa sostenible para una empresa establecida a partir de un exhaustivo capital de riesgo, pero si Patreon altera significativamente su servicio o, en el peor de los casos, finalmente cierra porque no cumple con las expectativas de sus financistas, una gran cantidad de fabricantes de videojuegos se quedaría sin ingresos cruciales. Por ahora, la plataforma es una fuente de ingresos estable, pero podría no ser a largo plazo.

En última instancia, a pesar de los beneficios que ofrece Patreon, Babbitt cree que los fabricantes de videojuegos pueden necesitar mirar más allá de la plataforma de financiación colectiva en el futuro, hacia modelos de financiación más equitativos y cooperativos. «Mucha de la información que existe sobre lo que se necesita para hacer un juego y cuánto cuesta parece un poco demasiado prescriptiva y basada en un punto de vista económico particular», dice. «Es crucial que hagamos el trabajo no sólo de imaginar nuevos modelos [de financiación], sino también de construirlos».

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