Las PlayStations portátiles fueron Sony en su momento más ambicioso

Las PlayStations portátiles fueron Sony en su momento más ambicioso

Al cumplirse esta semana los 25 años de PlayStation, el dominio de Sony en el mercado de las consolas domésticas rara vez ha sido tan fuerte. Recientemente, la PS4 superó a la PlayStation original y se convirtió en la segunda versión más vendida hasta la fecha, por detrás de la PS2, que probablemente nunca será igualada. Es un buen augurio para el próximo lanzamiento de la PS5. Sin embargo, una parte de la historia de PlayStation que a menudo se pasa por alto son los esfuerzos de Sony con los dispositivos de mano. Seguramente ya conoces las líneas generales: la PSP se vio eclipsada por la enormemente popular Nintendo DS, mientras que la PS Vita nunca llegó a despegar. Y ahora tenemos el Switch.

Pero sería injusto descartar los esfuerzos de Sony en la industria de los juegos portátiles. La PSP y Vita no sólo eran dispositivos innovadores por derecho propio, sino los competidores más desalentadores a los que Nintendo se había enfrentado en el espacio de las computadoras portátiles. Son más que una simple nota al pie de página en la historia de PlayStation.

La idea de una PlayStation portátil era algo que parecía inevitable tan pronto como quedó claro que Sony se tomaba en serio los juegos. Mientras que la PlayStation original superaba ampliamente a la Nintendo 64 en todo el mundo, la Game Boy tenía esencialmente el mercado de las consolas portátiles para sí misma durante ese tiempo, por lo que era natural preguntarse qué sería capaz de poner el nuevo líder de las consolas domésticas en el bolsillo.

Al menos en Japón, Sony tuvo una respuesta inmediata: la PocketStation. En realidad, este pequeño aparato no contaba realmente como una consola: estaba tecnológicamente más cerca de un Tamagotchi o de la Unidad de Memoria Visual de Dreamcast que de una Game Boy. Además, nunca se lanzó fuera de Japón. Pero con sus simpáticos minijuegos de baja resolución que conectaban con populares títulos originales de PlayStation como Final Fantasy VIII y Street Fighter Alpha 3, la PocketStation fue una de las primeras señales de que Sony veía el potencial de llevar la PlayStation fuera de casa.

Las PlayStations portátiles fueron Sony en su momento más ambicioso>Foto de Vjeran Pavic / The Verge

La verdadera bomba cayó justo antes del E3 2003, cuando Sony anunció la PlayStation Portable, o PSP. Aunque su lanzamiento no estaba programado hasta el año siguiente, con muchos detalles técnicos que no estaban claros, la descripción del dispositivo por parte del presidente y director ejecutivo de Sony Computer Entertainment, Ken Kutaragi, como «el walkman del siglo XXI» sirvió como una apropiada declaración de intenciones. La noticia de que la PSP utilizaría una pantalla ancha LCD de 480 x 272 y un nuevo formato de disco óptico «UMD» de 1,8 pulgadas fue suficiente para entusiasmar a la gente con lo que la PSP podía hacer. Claramente esto iba a ser un salto más allá de la Game Boy Advance.

Cuando la PSP fue revelada en su totalidad en 2004, su éxito parecía una conclusión previsible, especialmente porque el nuevo dispositivo de la competencia de Nintendo era tan poco convencional. La PSP tenía una pantalla panorámica de alta resolución, gráficos increíbles, capacidades multimedia y un diseño industrial ultra elegante. La DS, por su parte, tenía dos pantallas de baja resolución, gráficos de nivel PS1, software arcaico, y parecía un comunicador de Battlestar Galactica.

El éxito de la PSP parecía una conclusión previsible

La brecha entre los dos dispositivos se ilustró de forma más clara con sus respectivos juegos Ridge Racer, que se lanzaron en torno al lanzamiento de cada sistema. Ridge Racer DS fue un puerto de Ridge Racer 64 con gráficos chillones y controles poco convincentes en la pantalla táctil. Sin embargo, Ridge Racer para PSP fue un reinicio total de la franquicia con unos gráficos que parecían imposibles para una consola portátil en aquel momento. La comparación no le hizo ningún favor a Nintendo.

El juego para la gama alta del mercado suena como si hubiera sido una jugada obvia para Sony, pero en realidad estaba fuera de paso con los movimientos de la compañía en la industria de los juegos hasta la fecha. El Nintendo 64 ciertamente tenía números más grandes para tirar alrededor en el papel que el PS1, por ejemplo, mientras que las especificaciones inferiores del PS2 no lo detuvieron de aplastar el Xbox y el GameCube. Pero con la PSP, Sony vio una oportunidad más amplia en la corriente principal de la electrónica de consumo.

«Tiene el juego en su núcleo, pero no es un dispositivo de juego. Es un dispositivo de entretenimiento», dijo Kaz Hirai, director de Sony Computer Entertainment America (y eventual CEO de Sony), a la CBS en el lanzamiento de la PSP. En un movimiento clásico de Sony, la compañía intentó usar la PSP para impulsar las ventas de películas en UMD que sólo se reproducirían en la consola, aunque cuesten más o menos lo mismo que los DVD más versátiles y de mejor calidad. La PSP también fue un vehículo para Memory Stick Pro Duo, el condenado competidor de la tarjeta SD.

La PSP era todo lo que Sony afirmaba que sería (excepto quizás un espejo retrovisor inalámbrico para un juego de Fórmula Uno en PS3, como se anunció prematuramente en 2006), y por eso, en última instancia, perdió contra la DS. A pesar de la inferioridad del silicio, Nintendo convirtió la DS en uno de los sistemas de videojuegos más populares de todos los tiempos con un software que hacía un uso inteligente de la pantalla táctil, una batería que duraba mucho más tiempo y medios basados en flash que tenían más sentido para los escenarios portátiles. Sí, la unidad UMD de la PSP permitió juegos más expansivos… y otro formato de medios físicos fallido de Sony. La desventaja era que la PSP tenía una duración de batería mucho peor que la DS, sus juegos podían tardar una eternidad en cargarse, y a menudo no se adaptaban bien a los juegos portátiles cuando lo hacían.

Las PlayStations portátiles fueron Sony en su momento más ambicioso>Foto de Vjeran Pavic / The Verge

Aún así, la PSP fue un gran dispositivo con muchos juegos fantásticos, y se dice que vendió más de 80 millones de unidades, una cifra que la sitúa por encima de las 3DS hasta la fecha. Puede que no haya sido un ganador, pero ciertamente no fue un fracaso. Y cuando Sony comenzó a pensar en un sucesor, no se alejó demasiado del proyecto de la PSP.

El PS Vita de 2011 fue otro intento a toda máquina de crear la consola portátil más potente y práctica posible para su época. Al igual que la PSP podía ser una especie de PS2 en tus manos, la Vita era una especie de PS3 portátil. Su título de lanzamiento insignia fue un spinoff razonablemente fiel a Uncharted, sólo para probar el punto.

Sony también abordó algunos de los defectos más obvios de la PSP con el Vita. Tenía una segunda palanca analógica, que hacía viable los juegos de acción modernos; los juegos físicos cambiaron de medios ópticos a tarjetas flash patentadas, lo que mejoró el rendimiento y evitó la piratería por un tiempo; y la pantalla se actualizó a un panel OLED no polivalente de cinco pulgadas 960 × 544, que era más grande y mejor que cualquier cosa que se encontrara en casi cualquier teléfono en ese momento. Había algunas características que resultaron ser en su mayoría inútiles, como el panel táctil trasero y una incomprensible aplicación de red social, pero el hardware de Vita fue en general muy impresionante.

La ventaja técnica de Sony se perdió rápidamente en los teléfonos

Desafortunadamente, el software nunca se puso al día. Más allá del aluvión de lanzamientos, Sony apenas apoyó a Vita con títulos de primera mano de alto perfil, y las ventas nunca fueron lo suficientemente fuertes para que los editores de terceros prestaran un apoyo significativo. Cuando Sony lanzó su primera y última revisión del hardware de Vita en 2013, la plataforma ya se había establecido en su nicho como una gran máquina de juego independiente portátil y un mando de PS4 Remote Play.

En retrospectiva, cuando la industria de los juegos estaba preocupada por lo que los juegos móviles podrían hacer a las consolas tradicionales a principios de la década, al final sólo se aplicó realmente a los portátiles de Sony. Sus funciones adicionales se volvieron redundantes junto a los teléfonos inteligentes; los géneros populares cambiaron a títulos gacha gratuitos y fáciles de usar en los desplazamientos; y la ventaja técnica de Sony se perdió rápidamente en los teléfonos que mejoraban cada año.

Por otra parte, la PlayStation 4 superó las expectativas y demostró la relevancia del hardware dedicado a las consolas. Mientras tanto, los dispositivos portátiles de Nintendo nunca perdieron su atractivo, pero el salto en las capacidades móviles y el fracaso de la Wii U abrieron la puerta para que la compañía ampliara sus horizontes con el Switch. El nuevo Switch Lite es, a todos los efectos, una Vita bien hecha.

¿No podría Sony fabricar una consola tipo Switch? Claro, pero es difícil ver cómo jugaría con los puntos fuertes de Sony más que el Interruptor con los de Nintendo. No podría ser mucho más potente y no sería compatible con los juegos para la PS5, que obviamente Sony quiere que conectes al televisor. Es difícil ver cómo no resultaría como el Vita.

Esto es triste de decir por lo impresionante que fueron los dispositivos de mano de Sony en su día. Pero quizás, después de estas dos décadas y media de golpes comerciales de Sony y Nintendo, cada empresa ha llegado a su posición más natural. Nintendo está tan centrada en hacer la mejor consola portátil posible que ha suplantado su propio negocio de consolas domésticas con una simple base USB-C, mientras que Sony ha logrado un gran éxito con la PS4 simplemente centrándose en los juegos. Es difícil ver que alguna de las dos empresas se aleje demasiado de su camino en un futuro próximo.

Pero la PSP en particular es una parte significativa de la historia de los juegos que merece ser recordada. Sin ella, no tendríamos Lumines, Monster Hunter como serie existente, Metal Gear Acid, Persona 3 Portable, LocoRoco, Wipeout Pure y Pulse, dos juegos Grand Theft Auto entonces alucinantes, Jeanne d$0027Arc, Patapon, y realmente podría seguir con esta lista pero no lo haré. (Excepto para señalar que hasta el día de hoy, no hay otra manera de jugar OutRun 2 en el transporte público).

Aunque es probable que Sony no vuelva a fabricar otra PlayStation portátil, las dos que sí fabricó eran totalmente dignas del nombre PlayStation. Sony no «ganó», pero la empresa siguió participando de manera espectacular.

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