El impacto medioambiental de una PlayStation 4

El impacto medioambiental de una PlayStation 4

La PlayStation 4 de Sony está diseñada para sentirse impenetrable. La máquina, de color negro azabache y con una forma casi brutal, oculta su función al ojo inexperto. Los botones de encendido y expulsión del disco, así como la propia unidad de disco, son casi invisibles. Es como si Sony esperara imbuir al objeto de una sensación de misterio y asombro. La PlayStation 2 jugaba con emociones similares a principios del milenio, sentada en posición vertical como el Monolito en 2001: una odisea del espacio. Pero la PlayStation más reciente parece más bien la sede de un gobierno galáctico. Sus secretos, sin embargo, no podrían ser más terrestres, originados en las profundidades de la corteza terrestre y en las manos de trabajadores de todo el mundo. Lejos de estar separada del medio ambiente, la PlayStation 4 es un objeto tallado a partir de sus materiales y habitantes.

A medida que la crisis climática se va enfriando y la conciencia pública crece, las preocupaciones medioambientales se han abierto camino finalmente en la industria de los videojuegos. Sony se ha adherido recientemente a la iniciativa Playing for the Planet (Jugando por el Planeta), respaldada por las Naciones Unidas, mientras que su iniciativa más amplia «Road to Zero» (Camino a Cero) tiene como objetivo «lograr una huella ambiental cero para el año 2050», incluyendo objetivos para frenar el cambio climático, conservar los recursos y promover la biodiversidad. Pero aún está por verse cómo encaja esto con el objetivo continuo de la compañía de vender hardware con vidas cortas (la PlayStation 5 sale a la venta el año que viene, lo que hace que su predecesora sea obsoleta).

En un esfuerzo por explorar tanto el impacto ambiental como el humano de la actual consola de videojuegos de Sony, decidí desarmar una. Bajo su capucha de plástico, descubrí una máquina que abarca continentes y tiempo profundo, toca miles de vidas (para bien y para mal), y deja una mancha indeleble y medible en la Tierra y su atmósfera.

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El 29 de octubre de 2019, la Universidad de Cambridge me recibió en el vasto y utilitario edificio de su departamento de ingeniería, que tiene un aspecto notablemente menos sacral que los otros sitios más famosos de la institución. Me reuní con Claire Barlow, una especialista en sostenibilidad, materiales y en averiguar qué sucede con las palas de las turbinas eólicas del Leviatán al final de su vida. Ella me llevó a través de los pasillos laberínticos del edificio, antiguos estudiantes en conferencias e investigadores con gafas protectoras, a un laboratorio subterráneo decorado con innumerables señales de peligro. Tuberías expuestas cruzaban las paredes mientras extrañas máquinas zumbaban en el fondo. Justo detrás de nosotros, un imán industrial gigante se encendió con señales de advertencia salpicadas en su perímetro para que no interfiriera con nuestros teléfonos. Al poco tiempo, John Durrell, un especialista en ingeniería de superconductores (que de adolescente desmontó más máquinas de las que puede recordar), llegó con un juego de herramientas en las manos y un brillo en los ojos.

Desembalamos la máquina primero. Una caja exterior que irradiaba imágenes llamativas, copia de marketing y letras pequeñas densamente empaquetadas tardó unos momentos en ser retirada. Esta capa externa de la tarjeta está muy procesada, lo que significa que tiene una alta huella de carbono y medioambiental, pero sigue siendo reciclable, me dijo Barlow. Luego vino más cartón -probablemente protector, menos procesado- antes de llegar a la tarjeta moldeada que sostiene la PS4 firmemente en su lugar. Todos estos materiales deberían encontrar otra vida como cartón reciclado, siempre que se procesen correctamente.

Pasamos a la consola en sí, y Durrell le quitó la tapa superior con facilidad. Este trozo de plástico – negro, ligeramente salpicado, con el logo brillante de PlayStation colocado en un lugar prominente en su centro – está hecho de acrilonitrilo butadieno estireno (ABS), que es el mismo material barato y resistente con el que están hechos los bloques de Lego. En el plástico se ha grabado un origen: la fábrica de ordenadores Casetek en Suzhou, una ciudad con más de 10 millones de habitantes, a la que se denomina «la Venecia de China». El hecho de que el ABS esté etiquetado (junto con la mayoría de los demás materiales de la consola) significa que tiene más posibilidades de ser reciclado, lo que se ajusta a la política de reciclaje de Sony. Otra iniciativa de la empresa tiene como objetivo reducir el plástico virgen en sus productos en un 10 por ciento en 2020. Pero en 2018, el plástico virgen utilizado por producto aumentó 2,4 por ciento con respecto a la cifra de 2013.

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El impacto medioambiental de una PlayStation 4

  • El impacto medioambiental de una PlayStation 4Foto: Lewis Gordon
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Hagamos la hipótesis de que los 511 gramos de ABS esparcidos por toda la máquina son en realidad plástico virgen. ¿Cómo podría haber sido producido? Aquí es donde las cosas se ponen difíciles. Como casi todas las formas de plástico del planeta, el ABS está hecho de productos petroquímicos derivados del petróleo, el combustible fósil al que comúnmente nos referimos como petróleo crudo. La sustancia se materializó a lo largo de millones de años cuando organismos fosilizados como el zooplancton y las algas fueron cubiertos por agua estancada y otras capas de estos animales y plantas muertos. Trata de imaginar no solo lo lento que es ese proceso (los geólogos lo llaman «tiempo profundo») sino también la velocidad casi instantánea a la que se extrajo el petróleo de la tierra. Ahora considera que su residuo de carbono sólo está en la atmósfera, ayudando lentamente a hacer el planeta más caliente. Mientras miraba fijamente el plástico, estos pensamientos que daban vueltas a la cabeza pasaron por mi mente.

El ABS de Sony, que bombea a la atmósfera aproximadamente 1,6 kilogramos de dióxido de carbono equivalente por cada PlayStation 4 que se fabrica, podría haberse originado en China como parte de la creciente industria petroquímica del país. Pero también se pueden encontrar enormes reservas en Venezuela, Canadá y una serie de países de Oriente Medio. Una vez que el petróleo ha sido extraído, se lleva a cabo un complejo proceso que incluye el transporte, la refinería y la fabricación de plásticos. «Es intensivo en energía», me dijo Barlow sobriamente en el laboratorio, «de arriba a abajo».

«Es de alta energía, de arriba a abajo».

En el interior de la PlayStation 4 nos encontramos con un montón de acero, aproximadamente 736 gramos. Entre el 70 y el 90 por ciento del acero se recicla a nivel internacional, durante el cual las piezas viejas se funden, se refinan y se convierten en acero nuevo. Esto es lo que Barlow describe como «reciclaje genuino». Pero debido a que la demanda de acero continúa aumentando, lo que significa crear la aleación de metal a partir del mineral, la proporción de material reciclado en el acero nuevo se sitúa alrededor del 35 por ciento. En China, donde se fabrica la PlayStation 4, es aún menor, llegando al 20 por ciento. Aun así, desde el punto de vista de Sony, el metal es barato y estructuralmente estable.

La eficiencia económica con la que se ha diseñado y posteriormente fabricado la PlayStation 4 es uno de los elementos más llamativos de la máquina. Hemos echado un vistazo a los complejos engranajes de la unidad Blu-ray, que en su mayoría está hecha de un plástico llamado polioximetileno (POM) y es más barato que el plástico de nylon más resistente. El disipador térmico está hecho de aluminio, probablemente porque es un material más económico que el cobre. La carcasa de plástico ABS se habría creado utilizando el moldeo por inyección, un proceso que da como resultado muy poco material de desecho. Una vez más, es más barato para Sony y un poco mejor para el medio ambiente, aunque relativamente.

El pensamiento de bajo costo se extiende al uso limitado de los metales más caros. Ocasionalmente se materializan piezas de oro en la placa del circuito principal donde varios componentes se mantienen en su lugar mediante una soldadura a base de estaño. Cuando se trata de la minería a cielo abierto y de roca dura, los métodos de extracción responsables de parte del oro del mundo (así como el cobre y el neodimio que se encuentran en la máquina), está la verdadera explosión de la tierra. Pero también se necesitan enormes cantidades de agua para el procesamiento de minerales, la supresión de polvo, las tuberías de lodo (para transportar minerales en zonas remotas) y, por último, pero no por ello menos importante, las necesidades de los empleados. Otro proceso de extracción llamado lixiviación con cianuro rocía el químico tóxico sobre el mineral extraído para disolver el oro, facilitando así su extracción. Esto conlleva sus propios riesgos ecológicos y de salud si el cianuro se filtra en el área local. Cada método es nefasto para el medio ambiente, donde los metales suelen estar dispersos de forma difusa por toda la roca.

El oro y el estaño están clasificados como «minerales conflictivos» por la legislación de los Estados Unidos, un término que se refiere a los recursos originados en el Congo y sus países vecinos. Esta región ha enfrentado la violencia continua durante los últimos 30 años, financiada en parte, y en medio de muchos otros factores complejos, por su colosal riqueza mineral, que se estima en 24 billones de dólares. Desde 2010, las empresas estadounidenses que cotizan en bolsa están obligadas a comprobar sus cadenas de suministro de dichos minerales, sus orígenes y cualquier riesgo asociado a su extracción. No podemos estar seguros de que el estaño o el oro de la PlayStation 4 procedan de esta región africana, porque Sony no publica su cadena de suministro, a diferencia de, por ejemplo, Apple, pero hay motivos de preocupación.

A principios de este año, Gamesindustry.biz examinó los documentos corporativos de Sony para revelar que 53 fundiciones o refinerías (las empresas que procesan metales, a veces en el lugar de extracción) no cumplían las normas establecidas por el Proceso de Garantía de Minerales Responsables, incluidas las prácticas de abastecimiento. Es factible que algunas de estas 53 fundiciones o refinerías existan dentro de lo que se denomina un «país cubierto» (por ejemplo, el Congo y sus países vecinos), lo que significa que sus minas también podrían serlo. Las condiciones de trabajo en estas minas son a menudo lamentables, a veces con violencia y trabajo infantil, y todo por un salario despiadadamente bajo. Es muy posible que la soldadura a base de estaño de tu PlayStation 4, que es el pegamento que mantiene unidas sus partes vitales informatizadas, se haya originado a partir de una explotación tan profunda.

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Después de un tiempo, Durrell luchó con el microchip de AMD, una CPU y GPU integrada, para alejarlo de la placa de circuito usando una pistola de calor y un par de alicates. Este es el componente que da vida a la máquina como si fuera Frankenstein en el ensamblaje inanimado de materiales terrestres. Lo sostuvo, y todos entrecerramos los ojos ante el cuadrado verde de bosque aplanado con pelos de plástico deshilachados en sus bordes. «Si se miniaturiza el producto, se maximiza la huella de carbono», dijo Barlow. «Aunque es muy poco material, la energía de procesamiento es absolutamente enorme, y el fin de la vida es casi imposible. Es básicamente de un solo uso».

Bajo el microscopio, pude ver lo intrincado que es el chip, líneas geométricas que se multiplican en todas las direcciones como un paisaje urbano japonés. Por una fracción de segundo, me sentí abrumado por su inmensidad, experimentando lo que algunos podrían describir como «sublime tecnológico». Se siente como vértigo. Lejos del microscopio y de regreso al mundo real, programé una llamada con la experta en microchips de California, Sarah Boyd.

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  • El impacto medioambiental de una PlayStation 4Foto: Dr. John Durrel
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