Cómo un desarrollador de iOS construyó una App Store alternativa para el iPhone

Cómo un desarrollador de iOS construyó una App Store alternativa para el iPhone

RileyRiley Testut ha pasado la mayor parte de la última década intentando colarse por la puerta lateral del iPhone. Desde que era un adolescente, el nativo de Dallas-Fort Worth ha estado fascinado con el desarrollo de aplicaciones – en particular, con la tecnología de emulación que permite a los dispositivos informáticos modernos ejecutar el software de videojuegos de las consolas de videojuegos de hace décadas.

Sin embargo, Testut, un fanático de Apple desde hace mucho tiempo, se descorazonó cuando se dio cuenta de que los videojuegos clásicos de desarrolladores como Nintendo nunca llegarían a la iOS App Store oficial. Nintendo no tiene ningún interés en portar sus juegos a iOS -desde entonces ha optado por hacer versiones específicas para móviles- y Apple siempre ha tenido políticas estrictas contra las aplicaciones que pueden ser utilizadas para la piratería. Por eso, Testut decidió intentar crear la tecnología de emulación que te permitiera hacerlo tú mismo.

AltStore es una forma de distribuir aplicaciones para el iPhone que no están permitidas en la App Store oficial

«Cuando era niño, jugaba a todos estos juegos, así que me encontré con un código que pensé que podría convertir en una aplicación para jugar a juegos de Game Boy, y eso fue el comienzo de todo», dice Testut. «Me encontré en toda esta escena de emulación. Probablemente no sé si lo hubiera elegido realmente si hubiera pensado en todo». Porque es mucho trabajar en estas aplicaciones, sabiendo que no van a estar nunca en la App Store».

Su trabajo de emulación inicial, que abarcó los dos últimos años de la escuela secundaria, dio lugar a un emulador de Game Boy conocido como GBA4iOS. Llegó a los titulares en 2014 cuando tanto Apple como Nintendo se mudaron para cerrar su proyecto. (GBA4iOS siguió funcionando durante algún tiempo, gracias a una ingeniosa laguna jurídica, pero ya no está disponible).

Ahora, Testut, un desarrollador de software independiente de 22 años de edad que vive en Los Ángeles, puede haber encontrado una manera de que su software viva en la plataforma iOS de Apple para siempre. La llama AltStore, y es una plataforma alternativa de distribución de aplicaciones para móviles que permite a cualquiera descargar software que no está disponible en la App Store oficial.

La tienda es la primera aplicación: Delta, un sucesor de GBA4iOS que Testut ha estado construyendo desde mucho antes de entrar en la Universidad del Sur de California hace media década. La parte realmente interesante es que nada de esto requiere que se rompa la cárcel de tu iPhone, así que está disponible para cualquiera que esté dispuesto a descargarla, de forma gratuita.

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Delta es una aplicación potente con el tipo de pulido que se espera de un gran fabricante de software. Permite a cualquiera ejecutar los archivos de juego correspondientes para NES, SNES, Game Boy, Game Boy Advance e incluso para las consolas Nintendo 64. Testut también está trabajando en la emulación de Nintendo DS y otros proyectos relacionados para futuras actualizaciones. Es el tipo de aplicación que Apple nunca permitiría, pero también es el tipo de software con el que los usuarios de iPhone han estado soñando durante años.

«Es más divertido trabajar en él para iOS porque, sí, en Android, podría liberar un pequeño [emulador]. Pero en iOS, sé que la gente quiere esto. Sé que la gente quiere revivir esos juegos. También sé que mucha gente tiene iPhones. Yo tengo un iPhone», dice. Así que quiero llevar lo que sé que la gente quiere a todo el mundo». Esa es realmente la motivación aquí».

Para Testut, AltStore surgió de él sólo «queriendo sacar Delta» y en manos de gente que querría probarlo. «Simplemente tenía sentido. Si estoy construyendo todo este proceso para Delta, sólo para construirlo para que cualquiera lo use», dice. «También espero que, como estaba tan motivado para hacer esto, y construyo todo este proceso, otras personas puedan ahora empezar a hacer más aplicaciones para llevar a cabo. Lo hago porque quiero mejorar también la calidad de las aplicaciones que no se encuentran en la App Store, pero que podrían seguir existiendo en la plataforma».

Cómo un desarrollador de iOS construyó una App Store alternativa para el iPhone>Foto de Alix Diaconis / The Verge

AltStore funciona, gracias a una inteligente combinación de trucos que aprovechan la forma en que el iPhone está diseñado para ser utilizado por desarrolladores independientes. Se trata de descargar una aplicación complementaria llamada AltServer, que luego toma tu ID de Apple e instala AltStore en tu iPhone, firmándolo como una aplicación que has creado tú mismo. Pero en realidad, es el software de Testut. El mismo truco sirve de base a software como Cydia Impactor, una popular herramienta para cargar aplicaciones en el iOS que surgió en los años posteriores a que la evasión de la cárcel pasara de moda.

«AltStore básicamente te permite instalar aplicaciones fuera de la App Store engañando al teléfono para que piense que tú mismo has desarrollado la aplicación, como si la hubieras programado e instalado y estuvieras probando tu dispositivo», dice. «Hace unos años, Apple añadió la capacidad de Xcode, la herramienta de desarrollo de Apple, para permitir que cualquier persona con una identificación de Apple instalara sus propias aplicaciones en sus teléfonos, de modo que Apple pudiera animar a la gente a aprender a programar aplicaciones para el iPhone y a probarlas». Testut dice que AltServer está usando el mismo proceso entre bastidores para poner AltStore en su teléfono.

Existen algunas restricciones, como tener que conectar el teléfono inicialmente para instalar AltServer y tener que refrescar AltStore cada siete días para eludir una restricción de Apple sobre las aplicaciones autoinstaladas. Pero Testut concibió una forma de que su teléfono complete ese proceso de actualización a través de Internet utilizando la sincronización Wi-Fi de iTunes. Lanzó AltStore el fin de semana pasado después de probarlo extensamente durante meses a principios de este año, y la respuesta que dice ha sido asombrosa. Dice que tampoco ha «oído nada de Apple o de Nintendo, así que lo toma como una buena señal por ahora».

Cómo un desarrollador de iOS construyó una App Store alternativa para el iPhone>Foto de Alix Diaconis / The Verge

Aquellos que conocen la emulación de móviles de nicho y la escena del robo de la cárcel del iOS probablemente sepan el nombre de Testut. Como creador de GBA4iOS, Testut se convirtió en una figura popular en la emulación antes de haber tomado un curso de programación de nivel universitario, y creció aún más cuando fue capaz de colar el software en cualquier iPhone, gracias a una ingeniosa solución que involucra lo que se conoce como el Programa Empresarial para Desarrolladores de Apple.

El programa empresarial es una plataforma de software de Apple diseñada para permitir a las grandes corporaciones distribuir aplicaciones privadas, ya sea para pruebas o para operaciones internas de la empresa. Sin embargo, Testut sospechaba que Apple no estaba vigilando de cerca quién solicitaba la licencia de 300 dólares al año para acceder a la plataforma o qué estaba haciendo con ella. Así que encontró una compañía que vendió los certificados (el lenguaje de Apple para la licencia de distribución de software iOS privado) y usó ese certificado para empezar a distribuir GBA4iOS a cualquiera que eligiera descargarlo de su sitio web.

Por supuesto, Apple se dio cuenta rápidamente y revocó el certificado de Testut. Nintendo también se dirigió a la cuenta de Testut en GitHub con un aviso de retirada del alojamiento del código de emulación. Mientras que la legalidad de los archivos de juegos copiados, conocidos como ROMs, es bastante clara, la legalidad del software de emulación lo es menos; nunca se ha decidido en un tribunal. Pero Testut no buscaba una pelea legal, y tiró su código voluntariamente.

Luego se embarcó en un proyecto de años para convertir GBA4iOS en algo más poderoso que luego llamó Delta. Empezó a trabajar en Delta entre los conciertos de software freelance y una serie de clases en la USC. Hace aproximadamente un año, anunció que se dedicaría a ello a tiempo completo después de graduarse.

Testut llegó a los titulares en 2014 cuando tanto Apple como Nintendo trataron de apagar su emulador

En los años transcurridos desde GBA4iOS, el programa para empresas se ha convertido en la plataforma elegida por muchos más software cuestionable y completamente ilegal, desde tiendas de aplicaciones enteras e ilícitas que venden versiones pirateadas de software de suscripción popular como Netflix y Spotify Premium hasta videojuegos de imitación, aplicaciones de pornografía y clientes de torrent. Muchas de ellas tienen su sede en China y parecen tener un suministro interminable de certificados empresariales de origen desconocido; Apple puede revocar uno, pero las tiendas, con nombres como TutuApp y AppValley, siguen apareciendo de nuevo.

El oscuro punto débil del programa empresarial se ganó el reconocimiento de la corriente principal a principios de este año, después de que se descubriera que tanto Facebook como Google estaban usando el mismo truco de distribución en el que Testut confiaba para que GBA4iOS instalara aplicaciones que monitorearan el comportamiento de los adolescentes en sus teléfonos inteligentes a cambio de tarjetas de regalo mensuales. Apple revocó los certificados de ambas compañías por las aplicaciones, que violaban los términos de servicio del programa empresarial y nunca se habrían permitido en la App Store en primer lugar.

Sin embargo, la renovada atención al programa empresarial y la laxa aplicación de Apple marcaron un punto de inflexión para utilizarlo como una forma de eludir las restricciones del iOS, ya que, según Testut, Apple ha restringido el acceso desde entonces. Después de su enfrentamiento con dos de los más grandes nombres de la tecnología y la industria de los juegos, Testut comenzó a buscar formas más seguras de tratar de distribuir su propio software.

Eso es lo que hace que AltStore sea único. No requiere que hagas raíz en tu dispositivo Apple, lo cual anula la garantía y potencialmente corre el riesgo de dejar tu dispositivo inoperante, como lo requieren la mayoría de las técnicas de fuga. Tampoco tienes que entregar el acceso a tu dispositivo a una empresa con motivos desconocidos y políticas de privacidad y medidas de seguridad sospechosas, como es el caso de muchas de las tiendas de aplicaciones ilícitas que abusan del programa empresarial.

AltStore puede cerrarse en cualquier momento, pero no está claro cómo podría hacerlo Apple

AltStore es un contenedor para aplicaciones que no se encuentran en el App Store, y es tan fácilmente accesible en el iPhone como cualquier aplicación de la web lo es en su Mac. En muchos sentidos, representa una visión atrevida de cómo podría ser iOS si incorporara más de la filosofía de Google en torno a la libertad del usuario que vemos con Android, donde los usuarios han estado cargando aplicaciones, incluidos los emuladores, durante años.

Pero cualesquiera que sean los cambios que Apple haga en el iOS en el futuro, ya sea para apaciguar a los cada vez más frustrados fabricantes de aplicaciones o para evitar una posible regulación antimonopolio, la realidad ahora es que Testut podría cerrarse en cualquier momento. Eso echaría a perder sus planes de convertir AltStore en una incipiente plataforma experimental para que la usen otros desarrolladores. La gran pregunta es cómo lo haría Apple, y cuáles podrían ser los efectos dominó.

Testut dice que no está seguro de que sea fácil para Apple eliminar la posibilidad de que los desarrolladores independientes carguen aplicaciones sin que también lo hagan los desarrolladores de bricolaje, las escuelas y otras organizaciones que crean aplicaciones de prueba y software para uso personal e interno.

«Sería interesante porque todo lo que estoy haciendo, Apple lo está haciendo por sí mismo», dice Tesut. «Un enfoque muy duro es que [Apple] podría cerrar completamente todo el servicio. Pero eso afectaría a todos los que hacen esto, incluyendo las escuelas, cualquiera que use su ID de Apple gratis en el lado».

Además, Testut imagina que Apple podría desactivar la posibilidad de sincronizar a través de Wi-Fi, pero eso sólo significaría enchufar el teléfono una vez a la semana para seguir usando AltStore y las aplicaciones que distribuye. «No sé qué tan rápido reaccionarían y qué harían. Pero incluso en el peor de los casos, creo que todavía hay un camino a seguir para AltStore. Mientras iTunes pueda sincronizar aplicaciones», dice, «AltStore puede funcionar».

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